La historia del vehículo eléctrico

Podríamos decir que los vehículos eléctricos se encuentran ad-portas de un gran avance, pero pasaron décadas en un callejón sin salida. Es una historia de casi 200 años.

Carruaje eléctrico

MARK Twain dijo una vez que no existía una idea nueva. “Simplemente tomamos muchas ideas antiguas y las colocamos en una especie de caleidoscopio mental. Les damos un giro y hacen combinaciones nuevas y curiosas… pero son las mismas piezas antiguas de vidrio coloreado”, escribió. Este concepto aplica exactamente al desarrollo del automóvil eléctrico.

Para algunos, el automóvil eléctrico es un nuevo avance, pero se remonta a alrededor de 1832, cuando Robert Anderson, un inventor escocés, creó un carruaje eléctrico capaz de transportar personas. (Cars!!! A brief history on all the parts and cars manufactured)  

Pensadores del futuro: los inventores del automóvil eléctrico

Luego de casi 200 años, esa idea de Anderson se ha convertido en una realidad, posiblemente irreconocible para este. Personas como Wilhelm Sinsteden, físico alemán, que inventó la batería de plomo-ácido; Gaston Planté, físico francés, a quien se le ocurrió la primera batería recargable, en 1859; y su compatriota Camille Alphonse Faure, químico, que refinó la capacidad de las baterías de plomo-ácido y su idoneidad para la fabricación en masa.

El avance de Planté, específicamente, marcó la forma en que los conductores usan un automóvil eléctrico. La capacidad de recargar la batería repetidamente, en un período de tiempo razonable, de forma segura y sin riesgo de incendio, se convirtió en la piedra angular de su desarrollo.

Los vehículos eléctricos fueron anteriores a los carros de combustión, y en algunos países se convirtieron en la forma de transporte más popular después del caballo y el carro.

Una de las ventajas que tenían era que las primeras versiones de automóviles con motor de gasolina tenían manijas de arranque, lo que requería fuerza y ​​tiempo para funcionar.

Los automóviles con motor de vapor, basados ​​en la ingeniería utilizada en los trenes, también tuvieron bastante éxito en los primeros días del automovilismo, pero tardaban tiempo en encenderse y, podría decirse, peligrosos.

Una primera historia de éxito para los vehículos eléctricos fue el diseñado por Baker en 1899. Incluso Thomas Edison tuvo uno, fue su primer automóvil. Edison diseñó las baterías de níquel-hierro que se usaban en algunas eléctricas de Baker. Costaba $850 USD, equivalente a alrededor de $26,000 USD en dinero de hoy, y se vendió bien, con aproximadamente 15,000 comprados solo en Nueva York, ciudad que contaba con su propia red de puntos de carga para la época. Este vehículo podía viajar hasta 150kms con una sola carga. (The 100-Year-Old Electric Car)

Aproximadamente al mismo tiempo, y mucho antes de formar su propia compañía de automóviles, Ferdinand Porsche creó el Lohner- Porsche Mixte, el primer automóvil híbrido del mundo, que presentaba un motor de gasolina y un motor a batería.

Pero la industria del automóvil eléctrico sufrió un golpe devastador en 1908 cuando otro nombre que se haría famoso en todo el mundo ingresó al mercado automotor. El Modelo T de Henry Ford, el primer automóvil producido en masa, transformó la industria con su asequibilidad y conveniencia. Poco después, Ford y Edison evaluaron la idea de construir un automóvil eléctrico, pero la proliferación de la gasolina, y las estaciones de servicio, acabaron con la idea. La gasolina se volvió barata, abundante y eficiente.

El automóvil eléctrico perdió su impulso y en la década de 1930, la idea se había esfumado.

Los años oscuros

Durante las siguientes cinco a seis décadas, el automóvil eléctrico fue poco más que una nota al pie de la evolución del automóvil. A pesar de la publicidad derivada del vehículo lunar a batería durante el aterrizaje en la luna, y los temores provocados por la crisis del petróleo de la década de 1970, hubo poco impulso para el regreso del automóvil eléctrico, aunque hubo varios experimentos.

En 1974, American Motors produjo el DJ-5E, también conocido como Electruck, una camioneta de reparto eléctrico con tracción trasera. El Servicio Postal de los Estados Unidos encargó más de 350, pero con un alcance de aproximadamente 50 kms terminó siendo poco práctico.

Sebring-Vanguard también lo intentó, con el CitiCar. Dos asientos en forma de cuña se convirtió en el auto eléctrico más vendido de Estados Unidos, pero al final de su historia, solo se habían construido 4.400 .

Zagato, una de las casas de diseño automotriz más famosas de Italia, con créditos como el Aston Martin DB4 GT y Alfa Romeo Giulia TZ-2 a su nombre, produjo el Zele. El microcoche no tenía ningún parecido con las otras creaciones hermosas de Zagato. El único rasgo compartido era su rareza.

En el Reino Unido, la visión del futuro de un hombre resultó ser, algunos argumentan, adelantada a su tiempo. Clive Sinclair lanzó el Sinclair C5 en 1985, y lo vio como una alternativa a un automóvil o bicicleta, pero no atrajo ni a unos ni a otros. Con poca protección contra el clima o los automóviles y camiones, el C5 no fue un éxito de ventas.

Sin embargo, en la década de 1990, la legislación sobre la calidad del aire en partes de América, particularmente California, comenzó a centrar la atención de las compañías automotrices en el papel de los vehículos eléctricos en la reducción de las emisiones de escape.

El prototipo Pivco PIV2 (Podría decirse que es el primer Twizy) hizo su debut en los Juegos Olímpicos de invierno Lillehammer de 1994.

En 1996, la compañía de automóviles más grande del mundo produjo su propia versión del automóvil eléctrico. General Motors lanzó el EV1 para satisfacer la legislación de ventas presentada por la Junta de Recursos del Aire de California, lo que significaba que los fabricantes de automóviles tenían que ofrecer un modelo con batería si querían vender vehículos en California.

El EV1 tuvo una gran aceptación, pero GM recogió los vehículos en leasing y los enviara al basurero, lo que provocó una controversia sobre la presunta presión de «Big Oil» y otros fabricantes de vehículos, explorados en el documental “Who killed the Electric Car?” el cual hace estragos en el día de hoy.

Se necesitarían fabricantes japoneses para re-popularizar la electrificación de vehículos. En 1997, Toyota comenzó la producción del Prius, vendiéndolo en todo el mundo desde 2000. El concept car J-VX de Honda entró en producción en 1999 bajo el nombre de Insight. El Prius se convirtió en un fenómeno y marcó un punto de inflexión en la aceptación de los automóviles híbridos de gasolina y electricidad.

El nuevo empuje de los Vehículos Eléctricos

Había habido autos eléctricos de nicho antes, pero cuando Tesla introdujo el Roadster de $100,000 USD en 2008, lanzó un mensaje de advertencia a todos los sectores de la industria, aunque hubo controversia cuando el programa Top Gear de la BBC afirmó que se había quedado sin energía durante la prueba.

El empresario nacido en Sudáfrica, Elon Musk usó parte de su fortuna de vender su participación en PayPal para lanzar Tesla con su visión de generar disrupción en la industria automovilística y descarbonizar la movilidad.

En 2010, Nissan siguió con el Leaf. Fue, sin duda, el primer automóvil puramente eléctrico en ingresar a la corriente principal, trayendo practicidad hatchback de cinco puertas, un precio inicial asequible de $30.000 USD y un rango de 150 kilómetros. Fue un buen esfuerzo, pero fue eclipsado por lo que siguió en 2012.

El primer automóvil eléctrico de largo alcance diseñado específicamente por Tesla fue el Modelo S. Probó ser un éxito en muchos niveles. Era altamente deseable, la batería era lo suficientemente grande para alcanzar 400 km entre cargas, y estaba repleto de tecnología. A pesar de un precio de lanzamiento de alrededor de $60.000 USD, superó los autos de lujo de Audi, BMW y Mercedes en Estados Unidos e incluso en Europa.

El mismo año, llegó el Renault Zoe, que ofrece una mejor relación calidad-precio, y un año después, el i3 de BMW salió a la venta, trayendo una ingeniería innovadora que incluía un cuerpo ligero reforzado con fibra de carbono. En 2014, Kia lanzó uno de los primeros crossovers en ofrecer energía eléctrica, el Soul EV, el primero de una gama de modelos electrificados.

Luego Jaguar generó una ventaja sobre los fabricantes alemanes, entregando su I- Pace a las salas de exhibición casi un año antes de que Audi, BMW y Mercedes lanzaran modelos comparables. Era un automóvil capaz de recorrer hasta 400 kms con una carga con un precio alrededor de los $75.000 USD.

Ese mismo año Kia lanza e- Niro. Por casi la mitad del precio del Jaguar, el e- Niro ofreció a los compradores de automóviles familiares un crossover capaz de más de 380 kms con una carga. El mayor problema de Kia ha sido producir suficientes para satisfacer una demanda mundial inesperadamente alta.

Con múltiples modelos llegando a distribuidores nacionales, y la infraestructura en desarrollo en las ciudades, la electrificación de la movilidad va por buen camino. Silenciosos, potentes, libres de emisiones y reduciendo sus precios, esta vez están aquí para quedarse.